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セミファイナルマッチプレビュー②

 セミファイナルでホークスの対抗は、昨季3位ながら過去何度もファイナリストとなった東京ゴアナーズだ。昨季は脆弱な守備陣やボールを持たされる格下相手の取りこぼしが響き辛くも3位を死守したゴアナーズだったが、ベテランのトラビスに加え、新エースのFWポピーの加入によって日本屈指のアタッキングユニットとなったワイアット、FWポピー、FWチャーマーズの超強力3トップが猛威を振るい、リーグにその強さを見せつけた。

 田邊の負傷後「このままでは難しい戦いになる」と語った加瀬の言葉通り、難しい戦いとなるか。それでも、本格フィットが期待される西山やICでも存在感を示した伊藤純平、臨む想いが強い北田らが120パーセントの働きを見せられれば、十分に覇権奪取の可能性はあるはずだ。

 華麗なハンドパスを繋ぐ攻めを志向した前体制から質実剛健のカウンタースタイルという今シーズンのスタイルが見え始めている。前線にはカウンター向きのFW吉春や拓未、国内最高のパワーフォワードの吉原が揃っており、課題とされた守備面が改善されれば、優勝争いに十分に絡めるはずだ。

優勝はもう、目の前だ。

セミファイナルマッチプレビュー

 今期、ホークスはクラブ史上初のリーグ優勝の可能性を残しているチームとなっている。

 対戦相手の東京ゴアナーズとはシーズン前半戦でも引き分けを収めており、相性的にも悪い印象はない。さほど意識せず、良いイメージで臨めるだろう。江戸川グランドで63-63で引き分けたが、幸先良く先制し、チーム復帰2試合目の田邊大知がフルフォワードのポジションで躍動。フィニッシャーとして4ゴールを挙げる活躍ぶりで、ホークスリーグ3位進出に貢献した。このゲームだけではなく、その後のリーグ戦でも得点を量産するなど、新境地を開拓するきっかけとなった一戦だった。結局、チームは年間3位に食い込み、自身のパフォーマンスについて「田邊史上最高」というフレーズを残していたほどだった。

 だが次戦は今期のドリームチーム選出は間違いないその田邊が不在の可能性が高い。不動のフルフォワードを欠くため、いつもの3トップではなく2トップシステムを採用し、ゴアナーズとのミラーゲームを挑む可能性も高いだろう。先のマグパイズ戦でディフェンスの一角として堅実かつ大胆なプレーで勝利に貢献した北田も今回も最終ラインに入ることが予想されるが、ローバーを務めることもできるため、レギュラー陣のコンディションとの兼ね合いになりそうだ。

 そのほか、中盤の心臓である拓未が両腕の怪我により約1カ月の離脱。さらに星も腰の損傷により復帰まで1カ月程度を要する状態となっている。主力2人を欠くチーム事情がしばらく続くが、直近のパワーズ戦では吉春は4ゴールを決めるなど不安を吹き飛ばす強さを見せた。この試合後、その思いを力強く語ったのは吉春だ。

「やれる選手がフィールドに出るということ。先輩方がいないのも大きいが、じゃあ、誰がいるのか……。試合ではそこに目を向けないといけない。いない選手のことを試合中に考えても前に進めない。いる選手が、このチームにプラスをもたらしてくれる。いる選手が最大限のことをして、そしてそれがチームの結果に繋がった」

 悲願の初タイトルへ、想いは一つだ。